true or false?

this remarkable story appeared in the Dutch newspaper NRC Handelsblad of May 29th 2011. This article describes why South Africa should be considered as the original birthplace of reggae and not Jamaica. Writer Bertram Mourits explains, a few excerpts…

Who says reggae, thinks of Jamaica . The worldwide popularity of Reggae started in the seventies after the pioneering days of Ska and Rocksteady.

Several stories about the origin of the word reggae exist. On the island in the mid sixties it was slang for ‘sloppy clothes’ or another word for ‘a quarrel’. Toots & The Maytals recorded the song ‘Do The Reggay’ in 1968 and the name hit a wider audience. Others used the term for a slow variant of rocksteady, a related musical genre that originally was produced by DJ’s who played records slower than intended. 

The origin of the word reggae began in the sixties, then?  Not so.

There is a song that starts with a simple piano motif, the drum comes in: a quadruple time, lazily swinging groovy beat, with an emphasis in the rhythm of bass and banjo on the second and fourth count. A chorus sets in, and then a male voice starts speaking, it is not rap, it resembles more Jamaican toasting. The song is faster than most reggae but slower than ska and it sounds like something out of the mid-sixties in Jamaica. 

Pietersburg Melodians -Rea Gae (We Are Going Home)

But it was recorded in South Africa in 1939 by the Pietersburg Melodians who called it “Rea Gae” (We Are Going Home). The name of the artist being an alias used for the occasion by a far more familiar South African vaudeville group, The Pitch Black Follies. The leader of that group, Griffiths Motsieloa studied, taught and performed and recorded music in London.

Griffiths Motsieloa (1896-1950)

Motsieloa was Gallo’s and South Africa’s first African talent scout/producer who scripted this piece and can be heard energetically calling out ‘Highbricks’, the name of a famous marabi pianist of the day.

The song was commissioned by the South African label Gallo, which still exists and is a treasure trove of traditional African music.

Not only did the Gallo label record music in London. Also musicians from other corners of the British Empire went to London to record – the first studio in Kingston was opened during the first years of the fifties.

Somewhere a cross-pollination may have happened: musicians from Jamaica, Trinidad, Durban and Johannesburg met in the studio or on the Trinity College of Music where Motsieloa studied. The Pitch Black Follies had built already a large international audience that was not limited to the townships around Johannesburg.”Rea Gae” by Pietersburg Melodians might have been heard by Jamaican musicians who were influenced by their sound and groove.

Who knows?Let’s think this over. In the meantime here is another track from 1963 that links South Africa to Jamaica…

Reggie Msomi’s Hollywood Jazz Band -Midnight Ska

selections from ‘Marabi to Disco -42 years of Township music’ Gallo CDZAC61


3 thoughts on “the South African roots of reggae -Griffiths Motsieloa

  1. “lazily swinging groovy beat”

    Actually, unlike Reggae, which typically emphasizes the first and especially the third beats, the percussion in this song plays on the two and four with the rhythm. The rest of it sounds like Mento with a piano to me.

    It’s also worth noting that while “Rea Gae” looks a lot like the word “Reggae” on paper, the pronunciation “ree-uh gah-yay” would’ve had to shift around a bit to get to “reh-gay.” Still, I personally find the argument about the name pretty compelling at face value, especially considering how much jostling there is about the Jamaican origins of the name.

    1. Hallo Eddy,
      Ik wil je nog heel erg bedanken voor je mailtje en de muziek. Ik heb het artikeltje gelezen en ik vind het uiterst interessant. Volgens mij sprak ik er met je over dat ik ooit eerder Zuid-Afrikaanse muziek heb gehoord die sterk op Ska leek. Volgens mij noemden ze dat Hi-Life muziek. Eerlijk gezegd
      ben ik nooit zelf op zoek geweest naar een verdere link tussen Zuid-Afrikaanse en Jamaicaanse muziek. Ik houd me al bijna 45 jaar bezig met Reggae en Ska en dus ook met de ontwikkelingen in de muziek. De ontwikkeling van Jamaicaanse Blues en Rhythm & Blues naar Reggae via Ska en Rock Steady is van jaar tot jaar heel goed te volgen. Muziek uit de vroege jaren is vaak heel goed in een bepaald jaar te plaatsen. Wat doet die Zuid-Afrikaanse muziek daar nou tussen? Tsja, het is heel raar. Ik durf niet te zeggen of de Zuid-Afrikaanse muziek de Jamaicaanse muziek heeft beïnvloed. Ik denk toch eerder andersom, maar het kan ook dat de ontwikkelingen naast elkaar hebben plaats gevonden. In ieder geval is de Jmaicaanse muziek aan het begin van de 60’er jaren heel sterk beïnvloed geweest door de Amerikaanse Blues en Rhythm en Blues. Het is wel frappant dat dat nummer van Reggie Msomi precies dezelfde stijl heeft als de muziek in 1963 op Jamaica. De jaren 1962/63 waren op Jamaica een soort tussenfase tussen Rhythm and Blues en Ska. Zou het niet kunnen zijn dat rond dezelfde tijd de Jamaicaanse muziek en die van Zuid-Afrika werden beïnvloed door de Amerikaanse?

      Ook de naam Rea Gae is heel frappant. Toch denk ik dat deze naam heel toevallig is. De meningen over het ontstaan van het woord Reggae zijn verdeeld. Zo is er de theorie dat de naam is afgeleid van een Afrikaanse stam, de Raga. De meest gehoorde theorie is dat de naam Reggae spontaan bedacht is door Frederick Toots Hibbert van Toots & The Maytals. Hij beweert het zelf althans, maar het is een theorie die hem is aangepraat. Ik houd een andere theorie aan, die je niet vaak hoort, maar die volgens mij de enig juiste is: op Jamaica werd amusementsmuziek vaak Regular Music genoemd:
      gewone, alledaagse muziek. Deze naam verbasterde tot de naam Reggae. Het is ook op sommige platen te horen. Ik heb zelfs de Skatalites ooit een nummer horen aankondigen met: “And now we’re gonna play some nice Regular Music for you”.

      Ook een fijne Kerst en een goed nieuwjaar en we houden contact!

      Beste groeten,

      Theo van Bijnen

      1. Theo, dank voor jouw reactie. Altijd goed om kennis van zo’n expert als jij als ‘comment’te ontvangen.

        Keep up the good work!

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s